Sheriff Tiraspol: Wer sind die moldawischen Minnows, die ihr Champions-League-Debüt geben?

Nach vier Qualifikationsrunden lauern Real Madrid und Inter auf einen Klub, der im Inland ebenso faszinierend wie erfolgreich ist.

Als der Pfiff des Schiedsrichters am 25. August in Zagreb ertönte, fielen einige Spieler des gelb gekleideten Sheriff Tiraspol zuerst mit dem Gesicht auf den Rasen des Maksimir-Stadions.

Cheftrainer Yuriy Vernydub und sein Trainerstab umarmten und tanzten vor lauter Freude. Mehrere Teamkollegen wurden von Torhüter Giorgos Athanasiadis, dem von AEK Athen ausgeliehenen griechischen Shot-Stopper, der einen Moment für sich selbst haben wollte, um aufzusaugen, was gerade passiert war.

Sheriff hatte Geschichte geschrieben. Mit einem 0:0-Unentschieden gegen Dinamo Zagreb waren sie in die Gruppenphase der Champions League eingezogen – als erster Verein aus Moldawien überhaupt.

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In einer Zeit, in der der europäische Fußball in ständiger Gefahr ist, ständig von einer wohlhabenden, selbsternannten Elite bewacht zu werden, wurde dies sofort als eine große und seltene Geschichte von triumphierenden Außenseitern gefeiert.

Sicherlich, als die Auslosung ein paar Tage später gemacht wurde, wurde das Ausmaß von Sheriffs Leistung noch deutlicher gemacht.

Real Madrid, Inter und Shakhtar Donetsk – der erfolgreichste europäische Klub aller Zeiten, ein Champions-League-Sieger und ein Europa-League-Champion – wurden alle in einem Pool mit den „neuen Sheriffs in der Stadt“ platziert, wie ein Kommentator sie nach ihrer Qualifikation freudig bezeichnete.

Am Mittwoch wird Sheriff die Gruppe D zu Hause gegen Shakhtar eröffnen. Ihr erstes Champions-League-Auswärtsspiel im Hauptfeld findet zwei Wochen später im Santiago Bernabeu statt.

Es ist auf einer Ebene eine magische Geschichte. Aber auf der anderen Seite ist es eine seltsame und düstere Geschichte, nicht zuletzt, weil viele Fans und Funktionäre, die mit dem Verein verbunden sind, zaudern würden, wenn man Sheriff als „den ersten Verein aus Moldawien“ bezeichnen würde, der dieses Stadium erreicht.

Sheriffs wurden sicherlich dazu gebracht, neben Madrid, Inter und Co. an der Spitze zu arbeiten. Nachdem sie die Champions League 2021/22 in der ersten Qualifikationsphase begonnen hatten, mussten sie vier Runden und acht Spiele aushandeln, um so weit zu kommen.

Sie schlugen Teuta aus Albanien, den armenischen Meister Alashkert und die serbischen Giganten Roter Stern Belgrad vor Dinamo, und ihre Hoffnungen auf einen unwahrscheinlichen Platz in der ersten Runde erhielten einen riesigen Schub, als die Kroaten in Tiraspol mit 3: 0 geschlagen wurden, bevor ein ruhiges torloses Remis im Rückspiel dann sicher ausgehandelt wurde.

Sheriff dominiert seit Jahren den moldauischen Fußball und gewann seit 2001 19 Ligatitel, darunter neun der letzten 10 und sechs in Folge aus dem Jahr 2015. Und das, obwohl sich viele in der Stadt Tiraspol überhaupt nicht als Moldawier sehen.

Tiraspol ist die Hauptstadt von Transnistrien, einem abtrünnigen Staat an der moldauisch-ukrainischen Grenze, in dem die Mehrheit seiner Bürger eher ethnische Russen als Moldawier sind.

Russland hat ein Konsulat und eine bedeutende militärische Präsenz in Transnistrien, und 2014 beantragte ihr halbunabhängiges Parlament, dem russischen Staat nach der Annexion der Krim beizutreten.

Angesichts der Tatsache, dass ihre Gegner in dieser Woche, Shakhtar, 2014 wegen des Russisch-Ukrainischen Krieges – zu dem die Annexion der Krim gehörte – aus Donezk ausziehen mussten und seitdem ihre Spiele in Kiew austragen mussten, sollte dies zu interessanten Spannungen zwischen den Vereinen führen, wenn sie sich treffen.

Keine Mitglieder der Vereinten Nationen erkennen Transnistrien an, so dass sie derzeit eine Kuriosität von größtem Interesse für Geographie- und Politik-Nerds bleiben – nicht zuletzt, weil es der einzige noch existierende Staat auf der Erde ist, der das sowjetische Symbol hammer und sichel auf seiner Flagge hat.

In Bezug auf die Symbolik haben der Name und das Logo des Sheriffs viel Aufmerksamkeit und Heiterkeit erregt, wobei sich zufällige Beobachter fragen, warum dieser Fußballverein aus Moldawien in den Wilden Westen Amerikas zu blicken scheint.

Der Sheriff, nach dem der Club benannt ist, ist eigentlich ein Konglomeratunternehmen, das 1993 nach dem Zusammenbruch der Sowjetunion gegründet wurde und heute das zweitgrößte Unternehmen in Transnistrien ist.

Die Besitzer Viktor Gushan und Ilya Kazmaly haben ihre Finger in fast jedem Kuchen in der Region, einschließlich der Namensrechte der lokalen Fußballmannschaft. Sheriff haben genauso viel mit Cowboys zu tun wie Red Bull Salzburg mit purpurroten Rindern.

Sheriff, der Unternehmen besitzt, einschließlich, aber nicht beschränkt auf Tankstellen, Supermärkte, einen Fernsehsender, einen Verlag, ein Mobilfunknetz, eine Baufirma und eine Fabrik, die Brot herstellt, dominiert die transnistrische Handelslandschaft dank des seltsamen politischen Status des abtrünnigen Staates, der nicht förderlich ist, um externes kommerzielles Interesse zu wecken.

Ein Monopol bedeutet Geld, und viel von diesem Geld ist in den Fußballverein geflossen. Moldawien ist eines der ärmsten Länder Europas, was bedeutet, dass Sheriff FC einen noch größeren Vorteil gegenüber seinen Rivalen hat als die meisten superreichen Vereine in ihren heimischen Ligen.

Seit seiner Gründung im Jahr 1997 und dem Aufstieg in die höchste moldauische Spielklasse (divizia Nationale) ein Jahr später hat Sheriff die traditionelle Tradition überholt.

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